Williams (Mary Elfrieda Winn, dite Mary Lou)

Mary Lou Williams

Mary Lou Williams

Pianiste, arrangeur et compositeur américain (Pittsburgh 1910). Elle apprend très jeune le piano, sous la direction de Mrs. Alexander, qui conseilla aussi Billy Strayhorn et Errol Garner, puis débute dans des vaudevilles musicaux (1925), avant de s’associer avec le saxophoniste John Williams, son premier mari. Tous deux sont engagés, en 1929, par Andy Kirk. Jusqu’en 1942, elle écrit des arrangements pour l’orchestre, joue du piano et contribue au succès de la formation dénommée « The Twelve Clouds of Joy ». Elle orchestre aussi pour Benny Goodman. Elle se produit ensuite avec son second mari, le trompettiste Harold Baker, notamment au Café Society, tout en écrivant pour Duke Ellington, Tommy Dorsey et Louis Armstrong, et fréquente les musiciens des écoles be-bop et afro-cubaine. En 1952, elle se rend en Grande-Bretagne, s’installe en 1954 en France pendant plus d’un an, se produit au festival de Newport en 1957, en compagnie du grand orchestre de Dizzy Gillespie, puis n’apparaît plus qu’épisodiquement sur la scène musicale, se consacrant surtout à la religion, en vedette néanmoins à l’Hickory House de New York (1965).
Très versatile, Mary Lou Williams, influencée au départ par Earl Hines et les pianistes boogie-woogie, développa ensuite un style enrichi par les apports du be-bop, notamment de Bud Powel et aussi d’Errol Garner, caractérisé par un toucher très doux, une pensée musicale tout en nuances.
Ses arrangements étaient conçus dans l’esprit du style des grands orchestres des années 30. Parmi eux, citons : Walkin’ and swingin’ (1936), Little Joe from Chicago, pour Andy Kirk (1938), Roll’em, pour Benny Goodman (1937), Trumpet no end, pour Duke Ellington (1946).
Enregistrements : Mary’s Idea (avec Andy Kirk, 1930), Twinklin’ (avec Andy Kirk, 1938), The Zodiac suite (1945), My blue heaven (1963).
Dictionnaire jazz, 1967


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